Befolkningseksplosjon: Looming Crisis?

Verdens befolkning, nå anslått til 6,8 milliarder, er anslått til ballongen til 9,7 milliarder innen 2050. Kan matforsyning holde tritt med den voksende befolkningen, og det vil være nok vann til å gå rundt?   Eller nærmer vi oss et punkt der jorden er ikke lenger i stand til å opprettholde de som bor på den?

            Som befolkning fortsetter å øke, er mengden av dyrkbar jord i verden synkende på grunn av ørkenspredning, erosjon, avskoging, og byspredning. I mange deler av verden, er produktiviteten i landet også fallende, på grunn av nedbryting av næringsstoffer i jord fra overforbruk. For å balansere det, kan høyere avkastning landbruk teknikker og genmanipulerte avlinger øke matproduksjonen til tross for tapet av oppdrett areal. Imidlertid vil det være nok økt produksjonen for å mate en stadig voksende verdensbefolkning?

Andre faktorer som vil påvirke tilgjengelig matproduksjon er (1) Global Warming. Det ventes stigende temperaturer å bringe tørke til tropene og subtropene og flom i andre deler av verden, som begge vil bringe nye utfordringer til oppdrett i disse områdene. (2) Energiforsyning. Samtidig som oljeproduksjonen avtar, til kostnadene for energi drive pumper, landbruksmaskiner, og å produsere gjødsel vil stige. (3) transportkostnader. Kostnaden for transport av mat til markedet og frakt mat fra områder med høy produksjon som USA, Australia og Argentina til områder med lav produksjon og stort behov som for eksempel Afrika og Midt-Østen vil øke. I de siste 10 årene, har verdens hveteprisene steget mer enn 250%.

Ferskvann er en begrenset ressurs. Det er bare så meget av det, og som ikke vil endre seg.   Som verdens befolkning vokser, vil mengden av vann per person falle tilsvarende. En UNESCO studie viser at 97,5% av jordens vann er salt vann og kun 2,5% ferskvann. Av det, er 66% frosset i isbreer og polare isen. Anslagsvis 69% av tilgjengelig ferskvann brukes til vanning avlinger, 22% for industriell produksjon, og 8% for husholdningsbruk, inkludert bading, sanitær, matlaging og hagearbeid.

Noen av de verdensomspennende problemer mot vannforsyning er (1) Nedbryting av Akviferer. Grunnvann pumpes ut langt raskere enn naturen erstatter det. Hvis dette ikke bærekraftig hastighet på tilbaketrekning ikke er korrigert, akviferer til slutt vil bli pumpet tørr. I kystnære områder, er grunnvannet uttømming slik at sjøvann for å trenge inn i vannforsyningen. (2) Global Warming. Høyere temperaturer vil øke vannforsyningen fordampning. Rapid breen og iskappen smelter betyr mer ferskvann vil gå tapt til sjøen. Som høye fjell isbreer trekker seg tilbake, vil årlige smeltestrømmen til utspring i store vassdrag gradvis avta. Når breene i Himalaya og Alpene er borte, kunne viktige vassdrag i Asia og Europa gå tørr. (3) forurensning. Økning i befolkningen medfører at økning i avfalls opprettelse og avfallshåndtering. I mange deler av verden, er rå kloakk fortsatt dumpet i hav og innsjøer og elver, truende vannkvalitet og fremme spredning av vannbårne sykdommer. Kjemisk avfall dumpet av regjeringer og industri, urban storm avrenning og landbruksavrenning inkludert kjemisk gjødsel avfall, alt sammensatte vannkvaliteten.      

            Har verdenssamfunnet har vilje og ressurser til å møte disse utfordringene? Det kan ta tunge investeringer i sanitær infrastruktur og kanskje en aksept av å leve med mindre å trekke oss gjennom. Gjennom hele historien har mennesker vært i stand til å svare på kriser og foreta de justeringer som trengs for å holde planeten et levedyktig sted å leve. Som befolkningsvekst truer vår evne til å takle, la oss håpe vi kan stige til anledningen nok en gang.